Los mercados asiáticos se vuelven súper

Justo dentro de la entrada principal de Super H Mart en Fairfax, tres estudiantes de segundo año aventureros de la cercana escuela secundaria católica Paul VI encuentran su primera muestra gratis del día. En Mo Mo Rice Cake & Espresso Bar, Kylie Rasmussen, Kate Welle y Sasha Peters prueban un dulce gelatinoso de harina de arroz con sabor a té verde.

'Ay Dios mío. Son realmente buenos ”, dice Welle, después de un bocado atrevido. Todos están de acuerdo con un asentimiento y una risita nerviosa colectiva. Pero no hay tiempo que perder.

De regreso a las peceras en el departamento de mariscos, este día repleto de carpas vivas, tilapia, anguila y langostas enormes, hay muestras de algas tostadas crujientes y tortas de arroz inflado fresco. La panadería de estilo coreano está regalando sabores de rosquillas rellenas de vegetales y bizcocho de crema de moca.



Esta no es la primera visita del trío a Super H, un enorme supermercado de 54,000 pies cuadrados que abrió en noviembre. Estos estudiantes vienen todos los días, dicen, en busca de alimentos que nunca antes habían probado.

'No se ven todas estas cosas en otros supermercados', dice Peters. Los adolescentes se dirigen a un pasillo que dicen que tiene 'excelentes bocadillos'.

En el condado de Montgomery y el norte de Virginia, en las tiendas ancla de los centros comerciales que alguna vez albergaron supermercados tradicionales, un número creciente de grandes superficies de alimentos de propiedad coreana y de influencia asiática están atrayendo compradores multinacionales (consulte el recuadro de la página F4).

Con una mezcla de productos asiáticos, hispanos y occidentales, los supermercados como Super H Mart, Grand Mart y Global Food ofrecen una experiencia de compra claramente diferente a la que se encuentra en las tiendas convencionales.

En Super H, conduzca el carrito de la compra más allá de las cajas del congelador de las cenas Hungry-Man y las albóndigas chinas, pase las exhibiciones de Jif y Tide, hasta el departamento de carnes para un corte especial de carne para un favorito mexicano, las fajitas.

Hermosas verduras asiáticas están en la sección de productos. ¿Necesitas mantequilla para las tostadas del desayuno? Hay un departamento de lácteos completo. En la esquina trasera izquierda, hay una casa de bambú de estilo popular coreano. En el interior, hay un mundo de kimchi: verduras picantes, en conserva y en escabeche. Junto al mostrador de sushi hay un 'Asian Hot Deli' que vende platos principales japoneses, chinos y coreanos para el almuerzo y la cena. También hay asientos en el mostrador y mesas.

Super H es propiedad de HAR Distributors, con sede en Nueva York. Desde 1982, con el nombre Han Ah Reum (HAR), traducido del coreano como 'abundante', la empresa ha abierto 14 mercados asiáticos en cinco estados, incluidas dos tiendas en el área de Washington. Super H es el primer mercado internacional de la cadena.

El director de la tienda Super H, Paul Kwon, dice que el 50 por ciento de sus clientes son de ascendencia coreana. Pero el flujo de compradores está cambiando.

Los supermercados y las tiendas de comestibles del vecindario siempre han respondido a los deseos y necesidades de sus clientes, ya sea que eso signifique almacenar fideos de arroz, salsa marinara o solomillos de cerdo. Y estos nuevos mercados no son una excepción, aunque su distribución suele ser diferente a la de un supermercado tradicional, con los productos de cada cultura separados de los demás. Un comprador puede doblar una esquina y encontrarse en un mundo nuevo, ya sea en uno de los cinco pasillos dedicados exclusivamente a productos asiáticos, los tres para comida hispana o los otros tres para productos occidentales.

'Antes de esto, estábamos sirviendo principalmente a asiáticos', dice Jason Lee, portavoz corporativo de HAR y subdirector de la sede. 'Pero teníamos esta mentalidad consciente de que debería haber una tienda única para todos para expandir la diversidad cultural'.

Lee dice que la compañía estudió los perfiles demográficos del censo de raza e ingresos familiares y consideró diferentes comunidades antes de elegir Fairfax para su primera supertienda.

'Fairfax demostró ser el mejor geográficamente, la mejor ubicación con muchos viajeros y las principales autopistas cercanas', dice.

Han Ah Reum, con tiendas en Wheaton y Falls Church, compite con Rhee Bros. Inc., un gran mayorista de alimentos asiáticos, con sede en Columbia, que se fundó en Silver Spring en 1976. Rhee Bros. opera los mercados asiáticos con el nombre de Lotte Asian Gourmet en Rockville y Lotte Plaza en Fairfax y Silver Spring. Los clientes de Lotte son principalmente de ascendencia coreana y china.

El mercado internacional coreano Korner en Wheaton, que se inauguró en 1991, es propiedad del empresario de comestibles Young Nam. Con 16.000 pies cuadrados, el Korner coreano no es rival en tamaño para las nuevas grandes superficies. Pero Nam tiene una buena variedad de comidas asiáticas, hispanas y occidentales.

A medida que el papel de estas tiendas en la comunidad se ha ampliado, se han realizado esfuerzos para eliminar las barreras del idioma. Super H tiene un mostrador de servicio al cliente donde se habla inglés y se pueden abordar preguntas sobre productos. La tienda Han Ah Reum en Wheaton tiene un mapa de la tienda claro y conciso justo en la puerta. Global Food en Manassas contrató a gerentes de departamento hispanos para ayudar a sus clientes de habla hispana. Todas las grandes superficies tienen carteles en los pasillos tanto en inglés como en coreano.

Un atractivo importante de los grandes supermercados de propiedad coreana es una sección extensa y diversa de productos, donde los compradores pueden llenar una bolsa con papas de Idaho, manzanas rojas o naranjas, si así lo desean, y otra con flores de plátano, melón amargo indio y amarillo. cebollín. Prevalece el olor dulce y penetrante de la fruta durian. Algunos mangos, papayas y peras asiáticas se venden por caja.

En Han Ah Reum Asian Mart en Falls Church, los clientes de ascendencia del Medio Oriente se reúnen alrededor de una montaña de okra. Las mujeres vestidas con saris de seda con pedrería miran la berenjena. A Connie Duffin de Springfield le gusta el aspecto de los limones.

'Vengo una vez a la semana, principalmente por la variedad de verduras y frutas', dice Duffin, que trabaja en un hospital de animales. Mire estos limones: siete por $ 1. No se puede superar estos precios '.

Los departamentos de mariscos cuentan con 30 o más tipos de pescado entero. 'Me gusta mirar los ojos y las branquias para ver si son bonitos y rojos. Siento el pez para ver si es duro. Sé que duro significa fresco ”, dice una mujer de Irán que prefiere no dar su nombre. Como muchos compradores en estas tiendas, le gusta comprar un pescado que no haya sido fileteado.

Una ilustración fácil de entender sobre el mostrador de mariscos muestra a los clientes las diversas formas, numeradas del uno al seis, en que se puede limpiar y distribuir el pescado.

Los berberechos diminutos, las navajas y el caracol son comunes. Se exhiben huevas de pescado fresco. Los departamentos de carnes tienen más que filetes de res y chuletas de cerdo porque estas tiendas tienen carniceros en el personal que conocen los cortes de carne que una comunidad diversa espera encontrar en el caso.

También llevan una amplia variedad de vísceras, como callos y tripa de cerdo. Se encuentran disponibles cortes grandes de carne, como la cola de cerdo. Las costillas de res y las costillas de cerdo en rodajas, sazonadas y marinadas están listas para la parrilla casera.

En Centerville, Kim Young es el gerente de carnes del Grand Mart de 47,000 pies cuadrados que abrió en octubre pasado. Grand Mart, propiedad local de la familia Kang, también opera una tienda en Germantown que abrió en agosto pasado y una tienda en Gaithersburg que abrió en enero.

'Tenemos algo para todos', dice Young. 'Tenemos pollos de 10 libras para los hispanos que los usan en sopa. Tenemos cabras para los clientes de Oriente Medio y patas de buey para los coreanos. Y a los estadounidenses les gusta nuestra gran selección de carne de res. En un estante del pasillo de la panadería, Wonder Bread, tortillas de maíz blanco y baklava se exhiben uno al lado del otro.

En las tres tiendas Grand Mart, la combinación de productos ha evolucionado desde que abrieron las tiendas. 'Hemos escuchado a nuestros clientes en cada tienda y hemos traído los productos que solicitan. Almacenamos lo que la gente quiere. Pero mucho fue también prueba y error ”, dice Bobby Kim, gerente de la tienda de Centerville y miembro de la familia Kang.

Grand Mart en Germantown tiene una excelente selección de productos alimenticios de China, así como una tienda de videos chinos. 'Eso es porque tenemos más clientes chinos y vietnamitas pero menos coreanos', dice el gerente de operaciones Shawn Lee. Jay Lee (sin relación con Shawn), gerente de comestibles del Gaithersburg Grand Mart, está orgulloso de su colección de 120 tipos de arroz de todo el mundo.

Los hermanos John y Jay Kim abrieron Global Food de 52,000 pies cuadrados en mayo pasado en una antigua tienda Super Fresh en Manassas. La música pop hispana suena en el sistema de sonido. Las piñatas cuelgan sobre la línea de pago. De todas las grandes superficies asiáticas, Global tiene la influencia hispana más fuerte.

'Grand Mart tiene más comida china. Han Ah Reum tiene más habitantes del Medio Oriente. Pero el 50 por ciento de nuestros clientes son hispanos ”, dice John Kim, quien también es propietario de Home Kim Group en Manassas, una empresa que fabrica e instala ventanas.

Jessica Alatorre, oriunda de México, es la gerente de la sección hispana de Global.

“La mayoría de la gente de por aquí es del sur de México. Y son muy conscientes de la marca ”, dice Alatorre. “No quieren pimientos en lata, no Goya. Quieren pimientos en escabeche de La Morena. Quieren Coca-Cola en botellas de vidrio como en casa.

Alatorre dice que tiene más de 30 tipos de frijoles secos. 'Hay que tener el frijol adecuado para el país', dice. “Los peruanos quieren los frijoles canarios grandes y amarillos. Los salvadoreños quieren los frijoles rojos pequeños. Los mexicanos quieren los frijoles pintos de tamaño mediano y los caribeños quieren los guisantes de ojo negro '.

En el departamento mundial de carnes, la 'carne de aleta' ocupa un lugar central.

'Ese es nuestro mayor vendedor', dice Alatorre. 'Es un corte de debajo de la costilla [y] es mejor para las fajitas'.

Una caja de pasillo especial muestra paquetes grandes de menudencias de pollo.

'Vendemos muchos cuellos de pollo', dice Alatorre. 'Todos nuestros clientes asiáticos e hispanos saben que para hacer una buena sopa de pollo se comienza con muchos cuellos de pollo'.

Muchos de estos mercados tienen atractivos mostradores de comida para llevar. Los compradores pueden aparcar un carrito y tomar asiento o llevarse a casa platos calientes o fríos chinos, japoneses o coreanos. En Lotte Plaza en Fairfax, se creó un comedor rústico de estilo folclórico coreano con tocones de árboles y una cascada de 'rocas'.

'Es genial. También puedes hacer tus compras y almorzar ”, dice Sandy Shelly, maestra de Parkside Middle School en Manassas. Shelly dice que su esposo estaba destinado en Corea y que por eso compra en Lotte.

Instrucción de la máquina de café Tassimo

'Pero no son solo las bolsas grandes de champiñones secos y las albóndigas al vapor', dice Shelly. 'Conduciría hasta aquí porque me encanta el arroz frito'.

LOS MERCADOS COREANOS LO TIENEN TODO: A la derecha: clientes de Super H Mart en Fairfax. A la izquierda, desde arriba: tilapia viva de Global Food en Manassas; en Super H Mart en Fairfax, Joanne Ko con su hijo de 2 años, Joshua, y pasteles en la sección de panadería; y en el Grand Mart en Centreville, Shalha Riaz compra productos. Tanques de pescado vivo y anguilas en Super H en Fairfax Hong Le selecciona cangrejos en Global Food en Manassas. Padmaja Reddi selecciona productos en Grand Mart en Centerville.