EL ESCALADOR DEL CARIBE

Ojalá tuviera la suerte de tener un aro de baloncesto independiente, del tipo que se ha declarado ilegal para los patios delanteros de Fairfax y Prince Georges County. Plantaba un chayote en la base y lo dejaba crecer hasta arriba. Las estacas de plantas seguramente no son ilegales.

Esta planta de calabaza, que se sabe que crece 100 pies de altura en las montañas de Jamaica, podría podarse con prudencia, pintando de verde el aro de baloncesto y la red. La vid en sí ofrecería cierta protección contra la falta de atención cuando se va a colocar.

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En cambio, planté mi enredadera de chayote para que crezca en mi cochera. Y puede que necesite una cochera más grande.



Si no ha oído hablar del chayote, es porque no frecuenta los supermercados latinos. Llevan esta versátil, dura y pequeña calabaza verde durante todo el año y se pueden hacer muchas cosas increíbles con ella.

Cada primavera trato de cultivar algo bastante raro e inusual, para tener algo más que tomates Better Boy de qué hablar en las fiestas. Al igual que algunos de los experimentos anteriores, mi chayote puede levantarse del suelo, mirar a su alrededor y decir: 'Esto no es mi hogar'. Ha habido un terrible error '. Puede acurrucarse y morir.

Pero lo intentaré. Suena bastante simple. Compré un chayote en un mercado latino, planté toda la calabaza en una colina de tierra bien cubierta con mantillo en el lado soleado de la cochera. Según las instrucciones, lo coloqué inclinado con aproximadamente 2 pulgadas del extremo del vástago a la vista. Se regará cada cuatro o cinco días y se fertilizará cada cuatro semanas.

'Parecen tiendas de campaña gigantes cuando están creciendo', dijo la autora de libros de cocina Susan Belsinger de Brookeville, Maryland, quien vio las monstruosas plantas estacionadas en postes altos en las montañas de Jamaica. Al igual que las enredaderas de batata enloquecidas, las plantas de chayote de Jamaica tenían al menos 50 o 60 pies de altura, dijo.

Los vecinos quedarán impresionados. Si todo va bien, mi parra de chayote podría producir 100 chayotes pequeños. A nivel local, el problema que enfrentan los productores de chayote es la posibilidad de una helada temprana. Las vides fructifican en octubre y noviembre. Debería haber comenzado esto antes.

Mientras espera que crezcan los chayotes, siempre puede comprar algunos en los mercados latinos u ocasionalmente en las secciones de productos alimenticios.

Se asemejan a una pera bartlett de color verde claro, pero están muy estriadas en la base. El sabor es distintivo pero delicado: una combinación de manzana, pepino y calabaza de verano. La carne pálida, casi blanca, es jugosa y cristalina. Idealmente, deben ser muy duros, sin arrugas, de 4 a 6 pulgadas de largo y pesar menos de una libra.

¿Qué puedes hacer con ellos? Prácticamente todo. Se pueden hervir, cocer al vapor o en el microondas hasta que estén tiernas. Enfriados y pelados, se pueden cortar en rodajas o en cubos. La semilla grande y blanda es comestible y se puede agregar a cualquier receta que esté haciendo, pero a menudo es un regalo privado para el cocinero.

Tiene casi tantos nombres como usos y fue cultivado por los aztecas y los mayas antes de que vieran a Colón o Cortés. Botánicamente es sechium edule. En Jamaica y Sudamérica lo llaman cho-cho. Los franceses lo llaman brionne, otros europeos lo conocen como tuétano de natillas. En Luisiana es mirliton y en el Caribe es calabaza de mango o cristofina.

A menudo combinados con lima, los chayotes pueden convertirse en ensalada, verdura o postre. En Jamaica, se pelan, se cocinan tiernas y crujientes, se enfrían y se mezclan con una vinagreta de lima, pimiento rojo y cilantro.

A los mexicanos les gusta la calabaza cocida con azúcar, lima y nueces de postre. Los californianos preparan chayote rellenos. Las calabazas enteras se cuecen, se parten y se rellenan con mezclas de carne o queso y se vuelven a hornear brevemente. A los brasileños les gustan los cubos cocidos mezclados con mantequilla, queso parmesano y perejil picado. Los japoneses preparan una magnífica sopa con chayote, caldo de pollo, mirin y salsa de soja.

Nutricionalmente, tienen una forma baja en calorías, alrededor de 108 por libra, son bajos en sodio, altos en oligoelementos y fibra. Los nuevos brotes de la planta se pueden comer como los espárragos y los tubérculos se consideran mejores que las papas y se venden en los mercados del Caribe.

Una verdura ideal para los campistas, el chayote es resistente, no necesita refrigeración y durará 2 o 3 semanas.

En el otoño, espero volver con recetas sobre qué hacer con una cosecha de 100 chayotes pequeños. (Si Dios quiere y no se congela hasta diciembre).

BUÑUELOS DE CHAYOTE Y CEBOLLA (Rinde aproximadamente 6 buñuelos de 3 pulgadas)

2 calabazas chayote (aproximadamente 1 libra cada una)

1/2 taza de cebolla rallada

1 huevo extra grande, batido

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1/4 de cucharadita de semillas de cilantro tostadas y molidas

Sal y pimienta negra recién molida

2 cucharadas de mantequilla sin sal

Lava el chayote. Cortar en cuartos a lo largo. Cubra con agua en una cacerola y cocine a fuego lento durante 15 minutos. Escurre y refresca el chayote con agua fría. Pelar y rallar en trozos grandes. Colocar en un colador y exprimir el exceso de líquido. Debe haber aproximadamente 1 taza de pulpa.

Combine el chayote, la cebolla y el huevo en un bol. Revuelva con un tenedor hasta que esté bien mezclado. Agrega el cilantro, la sal y la pimienta.

Derrita 1 cucharada de mantequilla en una plancha caliente. Con la mitad de la masa, coloque 3 rondas del mismo tamaño en la plancha. Fríe cada lado hasta que esté dorado. Repita con la segunda mitad de la mantequilla y la masa. Servir inmediatamente.

Adaptado de 'New Southwestern Cooking' de Carolyn Dille y Susan Belsinger (Macmillan Publishing Co., 1985) ENSALADA DE CHAYOTE CON VINAIGRETA DE LIMA (4 porciones)

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2 chayote pequeños (aproximadamente 6 onzas cada uno)

2 cucharadas de aceite de oliva

2 cucharadas de jugo de lima

1 diente de ajo picado

1/2 cucharadita de sal

1/2 cucharadita de pimiento rojo triturado

1 cucharada de cilantro fresco picado

12 hojas de espinaca cruda

Corta los chayotes por la mitad a lo largo. Retire las semillas y cualquier membrana blanquecina. Corta cada mitad en 6 rodajas largas (como lo harías con un aguacate). Coloque en una cacerola con suficiente agua para cubrir. Deje hervir y cocine a fuego lento durante 5 minutos. Escurrir en un colador y refrescar con agua fría. Cáscara.

En un tazón, mezcle el aceite, el jugo de limón, el ajo, la sal y la pimienta. Agrega el cilantro. Mezcle el aderezo con el chayote y refrigere de 4 a 6 horas o hasta que se enfríe.

Para servir, coloque 3 hojas de espinaca en cada uno de los 4 platos de ensalada. Coloca 6 rodajas de chayote en cada ración. Rocíe con el resto del aderezo.

Adaptado de 'The Vegetable Cookbook' de Judy Gorman (Yankee Press, Inc. 1986)