Enemigo de la comida rápida

Desenvuelve tu hamburguesa de comida rápida, la recoges y, justo cuando estás a punto de comer un bocado, te preguntas: ¿Qué hay exactamente en esta carne?

Y luego piensas: realmente no quiero saber.

Eric Schlosser se lo va a decir de todos modos. Su libro más vendido, 'Fast Food Nation', da la vuelta al panecillo, raspa la lechuga y el pepinillo y le da una mirada larga y detenida a esa pequeña hamburguesa marrón.



El periodista de investigación pasó casi tres años investigando meticulosamente la industria de la comida rápida, desde los mataderos y plantas empacadoras que elaboran las hamburguesas, hasta los trabajadores con salario mínimo que las cocinan, pasando por los comerciales de televisión que incitan a los niños a comerlas con la tentación de juguetes baratos y patios de recreo coloridos. La experiencia lo enfureció y lo horrorizó.

De hecho, fue tan molesto que dice que ya no come carne molida. Incluso sus hijos, de 8 y 10 años, han sido separados de las hamburguesas escolares y de los Happy Meals que solían disfrutar. 'No estaban contentos con eso', admite recientemente durante un almuerzo de albóndigas chinas y salmón, 'pero como padre, tienes que saber qué estás alimentando a tus hijos'.

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Schlosser, de 41 años, habla en voz baja pero es intenso. Tiene la complexión larguirucha de un corredor. Vestido con una chaqueta de tweed, corbata roja, camisa blanca con gemelos plateados y jeans oscuros, parece que podría ser un profesor universitario moderno. Pero cuando habla de su libro, lo hace con el fervor de un hombre que ha visto el lado desgarrador de la vida.

Antes de comenzar este proyecto, pensó poco en la comida rápida. Entonces, cuando la revista Rolling Stone le pidió en 1997 que escribiera un artículo sobre Estados Unidos a través de la comida rápida, pensó que escribiría algo 'cursi y alegre', un alivio después de las historias profundas y aleccionadoras que había estado haciendo para Atlantic Monthly. sobre temas como las sanciones por marihuana y los trabajadores agrícolas migrantes de California. Sin embargo, una vez que comenzó, se encontró yendo en una dirección diferente.

En 'Fast Food Nation' (Houghton Mifflin, $ 25), Schlosser, que tiene un título en historia de Princeton, ve la comida rápida desde una perspectiva histórica. 'Básicamente, para mí, el crecimiento de la comida rápida es una historia de Estados Unidos después de la Segunda Guerra Mundial', dice.

Su libro rastrea la comida rápida desde sus inicios en 1948 con el puesto de hamburguesas de los hermanos McDonald en Los Ángeles hasta su presencia global en la actualidad. Lo que le preocupa son los cambios radicales que las cadenas de comida rápida han provocado no solo en nuestros hábitos alimenticios, sino también en nuestra fuerza laboral, nuestro paisaje, nuestra cultura y en la forma en que se producen los alimentos. 'La comida rápida no es la fuente de todos los males, pero la mentalidad codiciosa y miope [de la industria] ha causado muchas consecuencias innecesarias', dice.

Esa es una caracterización injusta, se queja la industria de la comida rápida. Terrie Dort, presidenta del Consejo Nacional de Cadenas de Restaurantes, la asociación comercial que representa a muchas de las principales cadenas de comida rápida del país, emitió esta declaración sobre Schlosser y su libro: 'Es lamentable que el libro del Sr. Schlosser,' Fast Food Nation ', categoriza toda la industria de la comida rápida bajo una luz tan negativa. Las empresas de restaurantes que componen la industria dan empleo a cientos de miles de trabajadores en todo el país y ofrecen a los consumidores una amplia variedad de opciones de menú y precios. Hacemos una excepción a la caracterización en este libro. '

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Aun así, la indignación más profunda de Schlosser no está dirigida a los ejecutivos de comida rápida, sino a sus asociados en la industria del envasado de carne y lo que él llama su resistencia de larga data a las prácticas de seguridad alimentaria exigidas por el gobierno federal. 'Nunca me he encontrado con un negocio que funcione de manera tan poco ética y tan impenitente', afirma rotundamente.

La industria del envasado de carne tampoco le tiene mucho cariño.

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Schlosser 'está tratando de pintar un cuadro de 1906 para asustar a la gente. Desafortunadamente, el miedo y las historias gráficas se venden ”, dice Janet Riley, vicepresidenta de asuntos públicos del American Meat Institute, la asociación comercial que representa a la mayoría de los empacadores y procesadores de carne del país. “No tenemos ninguna duda de que nuestros alimentos de hoy son más seguros que nunca porque hay mucha más ciencia y tecnología en nuestras plantas para garantizar esa seguridad. Vamos ', agrega,' nuestras familias comen del mismo suministro de alimentos que todos los demás. Por supuesto que queremos alimentos seguros '.

De hecho, las vívidas descripciones de Schlosser de las condiciones repugnantes en los corrales de engorde y mataderos que visitó, así como de las vidas de los trabajadores inmigrantes, se han comparado con el clásico de 1906 de Upton Sinclair, 'La jungla'. Ese libro rechazó tanto al presidente Teddy Roosevelt, que eventualmente empujó al Congreso a aprobar la primera, aunque débil, legislación de seguridad alimentaria del país.

Schlosser argumenta que la respuesta inicial de la industria del envasado de carne en 1906 no ha cambiado mucho durante el siglo: `` La industria ha negado repetidamente que existan problemas, impugnó los motivos de sus críticos, luchó contra la supervisión federal y trató de evitar cualquier responsabilidad por brotes de alimentos ''. envenenamiento ', escribe.

Schlosser cree que el gobierno debe intensificar su supervisión de la industria alimentaria. Está consternado, dice, 'que el gobierno pueda retirar una tostadora defectuosa pero no pueda retirar la carne contaminada'. Según la ley actual, el Departamento de Agricultura de EE. UU. Solo puede sugerir que una empresa retire su carne. El gobierno no tiene autoridad para retirar la carne contaminada o imponer multas a las empresas que envían dichos productos. En casos extremos, el USDA puede sacar a sus inspectores de un matadero o planta de procesamiento que, en efecto, cierra la instalación, pero ese paso rara vez se toma y puede ser impugnado en un tribunal federal.

Debido a que la industria de envasado de carne tiene aliados tan fuertes en el Congreso, Schlosser duda que las leyes de seguridad alimentaria se modifiquen pronto.

Por otro lado, sugiere que los consumidores pueden tener una herramienta más rápida e incluso más poderosa: dejar de comprar comida rápida y la industria se verá obligada a cambiar sus formas.

Que el consumidor tiene este poder es innegable. El estadounidense promedio come hamburguesas tres veces por semana y dos tercios de ellas provienen de lugares de comida rápida. El año pasado, los estadounidenses gastaron $ 110 mil millones en comida rápida, más que en educación superior, computadoras personales, software de computadora e incluso autos nuevos.

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¿Y qué hay en esas hamburguesas que masticamos con tanto entusiasmo? Según la investigación de Schlosser, una cuarta parte de la carne molida de res del país está hecha de ganado lechero desgastado, los animales con mayor probabilidad de estar enfermos y plagados de residuos de antibióticos. Hasta hace tres años, dice Schlosser, la mayoría del ganado, que por naturaleza es herbívoro, se alimentaba con desechos animales, incluidas ovejas muertas, ganado muerto y gatos y perros muertos de refugios para animales, principalmente porque era más barato que el grano. . El gobierno federal prohibió estas prácticas en 1997 debido al temor de la 'enfermedad de las vacas locas', pero las regulaciones actuales aún permiten que los cerdos y caballos muertos, junto con aves de corral y desechos de aves de corral muertos y sangre de ganado, se conviertan en alimento para ganado. (Y a principios de este año, una inspección en un corral de engorda de Texas descubrió que algunas vacas habían comido alimentos ilegales que contenían harina de carne y huesos, a pesar de la prohibición).

Schlosser, quien fue llevado a un recorrido nocturno clandestino por un matadero, escribe con total naturalidad en su libro sobre la sangre que llega hasta los tobillos en el piso y el hedor abrumador del estiércol mientras los trabajadores corren a despellejar, destripar y cortar cadáveres zumbando. a razón de 300 por hora. Señala que una planta de procesamiento moderna puede producir 800.000 libras de hamburguesa al día. Una sola hamburguesa de comida rápida puede contener partes de docenas, incluso cientos, de ganado diferente, según Schlosser. Todo esto, escribe, contribuye a la propagación de patógenos mortales de las heces o del ganado infectado que causan enfermedades relacionadas con los alimentos y la muerte todos los años. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades estimaron recientemente que cada día unas asombrosas 200.000 personas se enferman por una enfermedad transmitida por los alimentos en los Estados Unidos, 900 son hospitalizadas y 14 mueren.

Lester Crawford, director del Centro de Política Alimentaria y Nutricional de la Universidad de Georgetown y ex inspector de carnes del USDA, dice que solo ha leído 'fragmentos' del libro de Schlosser, pero lo llama 'crítica bien intencionada'. Él cree que ha habido algunas mejoras importantes en los procedimientos de seguridad alimentaria en los últimos 15 años, incluido el hecho de que 'la mayoría de los restaurantes de comida rápida no sirven carne de res mal cocida. Eso ha tenido un gran impacto en las enfermedades transmitidas por los alimentos y debe reconocerse ”, dice.

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Schlosser está de acuerdo con él. Hoy en día, las cadenas de comida rápida tienen más cuidado al servir carne bien cocida después de que cuatro niños murieran en 1993 por comer carne molida poco cocida en Jack in the Box. 'En términos de carne molida comercial, una hamburguesa Jack in the Box es la mejor opción para eliminar los patógenos', dice Schlosser. Además, señala, McDonald's ha respondido a las preocupaciones de los consumidores y ha obligado a sus proveedores de carne a mejorar la forma en que manejan el ganado destinado al matadero. McDonald's también se ha negado a usar papas de bioingeniería para sus papas fritas debido a la presión de los consumidores.

'Soy optimista', dice Schlosser. 'No creo que siempre tengamos que mirar al gobierno. Existe un enorme potencial de cambio por parte de las empresas de comida rápida que presionan a los proveedores de carne y de los consumidores que pueden presionar a las cadenas de comida rápida ”.

Eric Schlosser, autor de 'Fast Food Nation', investigó la industria de la comida rápida y no le gustó lo que encontró.