'Convierto basura en comida'

Jeremy Brosowsky nunca se imaginó a sí mismo en el negocio de la basura. Un emprendedor en serie, tiene 39 años, un título de la Ivy League y una temporada en Goldman Sachs en su currículum. Pero cuando centró su atención en la agricultura sostenible, se dio cuenta de que lo que Washington más necesitaba no era otra granja urbana. Era abono, materia orgánica rica para enriquecer los suelos de la ciudad, para las granjas de la ciudad que ya existían.

La basura, incluso la basura buena como el abono, no suele ser lo suficientemente apetitosa como para aparecer en las páginas de la sección de Alimentos. Pero la misión de esta columna es destacar las empresas que llenan los vacíos en la cadena alimentaria sostenible. El compostaje es uno de ellos: los estadounidenses generan 250 millones de toneladas de basura cada año. Casi un tercio de lo que se envía al vertedero podría convertirse en abono, pero en su lugar se coloca en un agujero sin aire donde se descompone y libera metano, un peligroso gas de efecto invernadero.

No lo considero el negocio de la basura, dijo Brosowsky. Estoy en el negocio de la magia. Como les digo a mis hijos, 'convierto la basura en comida'.



Brosowsky recuerda la fecha en que tuvo su momento eureka sobre el compostaje. El 21 de marzo de 2010, estaba en Milwaukee en Poder creciente, una de las granjas urbanas más exitosas del país, donde esperaba aprender lo suficiente para comenzar su propio jardín en la azotea en Washington. En una corrida de abono, un viaje a una panadería, un café y varios otros lugares para recoger restos de comida, se dio cuenta de lo ineficiente que era para el agricultor conducir de un lugar a otro, a menudo esperando una hora o más entre recolecciones. De repente, tuvo una idea: las granjas necesitan materiales para producir abono. Y la gente necesita recoger cosas. Ponerlos juntos es natural. En el acto, Brosowsky se sentó y redactó el esquema de su plan de negocios. Usando la conexión WiFi inestable de Growing Power, registró el nombre de dominio CompostCab.com .

Por $ 32 al mes, Compost Cab le da a cada cliente una canasta de recolección de mostrador y un recipiente hermético, forrado con una bolsa resistente y compostable, para minimizar los olores y mantener alejados a los roedores, siempre una preocupación con el compostaje. Los clientes llenan el contenedor con restos de cocina como cáscaras de plátano, posos de café o recortes de verduras. Si crece, pasa, es la regla de la empresa.

Cada semana, Compost Cab recoge la bolsa y deja un contenedor limpio con un forro nuevo. Entrega los residuos a granjas urbanas, incluyendo Granjas Eco City en Edmonston (cerca de Hyattsville) y el Jardín de la Juventud de Washington en el National Arboretum, que utilizan el material para mejorar su suelo y cultivar más alimentos. También trabaja con clientes comerciales, incluido el Hyatt Regency en Capitol Hill y Qualia Coffee en el noroeste de Washington.

A medida que el compostaje se vuelve más común, mi trabajo es asegurarme de que una parte importante del flujo se capture para las granjas urbanas, dice Brosowsky.

Para Kate Hill, una empresa de catering que se describe a sí misma como una entusiasta de la comida, suscribirse a Compost Cab fue una obviedad. Le había estado dando sus sobras a un vecino que tenía una pila de abono, pero eso terminó rápidamente cuando los roedores se convirtieron en un problema. Me mató ver cuánto regresaba a la basura, dijo. No había ninguna razón por la que no debería ir a algún lugar en el que pueda hacer algo bueno, en lugar de quedarse en un vertedero en una bolsa de plástico.

La compañía ha convertido a residentes de la ciudad que de otra manera no hubieran considerado el compostaje, incluido Doug Rand, asesor de políticas de la Oficina de Política Científica y Tecnológica de la Casa Blanca. No tiene jardín y no tiene patio trasero. Quería hacer abono pero no estaba interesado en recolectar basura y llevarla cada semana a un depósito: hasta que llegó Compost Cab, no había forma de hacerlo a menos que fueras un fanático. Si no fuera tan fácil, no lo haría, dijo.

Hasta la fecha, sin marketing, salvo algunas publicaciones en listservs locales, Compost Cab ha reclutado a 350 clientes residenciales. El setenta y cinco por ciento de los clientes continúan suscribiéndose después de un año. Cada semana, Compost Cab entrega aproximadamente dos toneladas de material compostable a las granjas locales. El próximo mes, la empresa comenzará a ofrecer servicio en Baltimore. Brosowsky dice que espera agregar seis ciudades más, posiblemente incluidas Brooklyn, Chicago y Charlottesville, en 2013.

Brosowsky admite que la recolección de abono residencial es solo un negocio a corto plazo. A largo plazo, tiene sentido que las ciudades y los pueblos recojan los desechos orgánicos junto con la basura y el reciclaje como lo hacen en San Francisco, donde los camiones de la ciudad recolectan 600 toneladas de material compostable cada día. El grupo de trabajo de Washington DC Sustentable, que tiene como objetivo hacer de la ciudad la más verde del país, está discutiendo opciones para el compostaje, aunque no se han anunciado planes formales. Mientras tanto, Brosowsky está trabajando para demostrar a los municipios que el compostaje tiene sentido.

En University Park, ayudó a ejecutar un proyecto piloto de 50 casas para el ayuntamiento, que estaba interesado en el compostaje como una forma de reducir la producción de metano. Después de una prueba de seis meses, todos menos uno de los participantes recomendaron el servicio, dijo Chuck Wilson, director del programa de Proyecto de energía de la pequeña ciudad de University Park, que supervisó al piloto. Durante ese tiempo, cada casa aportó entre ocho y diez libras de desperdicio de cocina. El único susurro de una queja fue que los clientes querían cubos más grandes para poder compostar más.

University Park planea expandir el programa para incluir 150 hogares, el 20 por ciento de los hogares de la ciudad. Con el triple de familias, la ciudad desviará tres toneladas de restos de comida cada mes del vertedero local. Sorprendentemente, el costo del programa no es más que pagar para tirar los desechos de la ciudad, estima Wilson.

No estaríamos aquí si Jeremy no nos hubiera empujado por este camino, dijo Wilson. No estaba trabajando con nosotros para intentar conseguir un contrato más grande. Estaba tratando de hacer que el compostaje funcionara.

Todavía existen muchos desafíos para hacer que el compostaje funcione. Las granjas urbanas solo pueden manejar una cantidad limitada de desechos. Hay una escasez de instalaciones comerciales de compostaje lo suficientemente grandes como para manejar grandes cantidades de material compostable. (En este momento, el más cercano a Washington está en Wilmington, Delaware).

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Pero Brosowsky dice que está convencido de que si puede hacer que el compostaje sea lo suficientemente simple para familias, negocios y granjas urbanas, será fácil de vender. No se trata de reducir el desperdicio. Se trata de la producción de alimentos, dice. De la granja a la mesa es genial. Pero de la granja a la mesa a la granja es mejor.

Black, un ex miembro del personal de la sección de Alimentos con sede en Brooklyn, escribe Smarter Food mensualmente. Síguela en Twitter: @jane_black .