Una carta de Anchorage

Anchorage, Alaska

21 de diciembre de 1983

Querida Melissa,



Supongo que te sientes privado ahí abajo, en medio del sol, los cuerpos en bikini y la decoración de plástico, anhelando una Navidad de Currier e Ives. Puede pensar que lo tengo todo aquí, en la última frontera, en medio de montañas cubiertas de nieve, árboles cubiertos de carámbanos y compradores vestidos de pieles, pero permítanme decirles que la Navidad en Alaska es una bendición mixta.

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Los habitantes de Alaska parecen recibir las vacaciones de manera ambivalente. Si bien resienten apasionadamente cualquier crítica adversa de Greatland por parte de los 'cheechakos' (recién llegados), una gran cantidad de lugareños que pueden permitírselo reservan vuelos a Hawai, México, California o 'los 48 bajos', donde moran las raíces familiares cuando se avecina la hora de Santa. Les encanta, eso dicen, pero también anhelan escapar.

Cuando me llega un ataque de nostalgia, me dirijo al hotel Captain Cook, un verdadero oasis de civilización, y que ahora abunda en la alegría de Charles Dickens. En el restaurante del vestíbulo puedo tomar un té y masticar bollos y bizcochos tipo banbury servidos por meseras con gorra mafia que parecen la versión hollywoodense de la señora Cratchit. Por la noche, en el bar se ofrecen cerveza Whatney's, Bass ale, Guiness stout y lemon oporto. The Cook está inundado de viejas alegrías hasta el 24 de diciembre, cuando llega un final abrupto.

En el Crow's Nest del hotel, un lugar para cenar ultra con vistas a la ensenada, el chef prepara rosbif y pudín de Yorkshire, empanadas de Cornualles, jamón en maceta, huesos diabólicos y bagatela inglesa. El omnipresente salmón tiene que quedar en segundo plano por una vez y el cangrejo real, que ahora cuesta $ 15 la libra en el mercado, no es un placer; congelado, es fibroso y sin sabor. La mejor oferta gourmet es el brunch dominical con champán del hotel, donde el salmón ahumado, las ostras locales y los camarones son muy apetitosos.

Si esperas una blusa de diseñador elegante, una cachemira deliciosa o un trozo de cristal de Baccarat en tu calcetín de tu madre este año, de ninguna manera, a menos que pueda encontrarlo en un libro de deseos. Recuerde, estoy a 4,400 millas de Bloomingdale's. Seamos realistas, la orgía anual de compras simplemente no está en Anchorage. Olvídese de las pieles, que todavía proporcionan los cazadores de arbustos. Cuestan la tierra y los estilos son desaliñados, Joan Crawford con un toque de J.C. Penney. Los objetos de arte de esteatita, jade y marfil tallados por los nativos pueden ser atractivos, pero difícilmente son gangas y las joyas de pepitas de oro son de mal gusto. El único obsequio de ustedes es la sidra caliente gratuita de Nordstrom que se ofrece a los compradores en el vestíbulo de la tienda.

Anchorage realmente no está en la tradición, en Navidad o en cualquier otro momento. ¿Qué se puede esperar de una ciudad cuyo edificio más antiguo data de 1915? Pero una reunión comunitaria se remonta a 18 años atrás. Cientos de lugareños se unen a los militares en la Base de la Fuerza Aérea Elmendorf y Fort Richardson para la ceremonia de encendido de árboles del alcalde Tony Knowles en Delaney Park Strip. El Coro de la Comunidad de Anchorage ha estado cantando el 'Mesías' de Handel durante varios años y el Coro Arctic Spirit Handbell y los Arpistas hacen su parte. La compañía de ballet local baila 'The Nutcracker Suite' y este año, el teatro de repertorio está representando 'The Philadelphia Story'. Eso es todo en el frente cultural.

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Ya que ahora nos quedan aproximadamente 4 1/2 horas de luz del día, no tenemos muchas oportunidades de disfrutar del sol brillando en las montañas de Chugach cubiertas de nieve detrás de la ciudad. En un día brillante, extremadamente raro, puedo vislumbrar el monte McKinley (de Denali a Alaska), que está a unas 185 millas al norte. Las legendarias auroras boreales suelen estar envueltas por nubes de medianoche. Debido a la oscuridad, los propietarios tienden a ignorar las facturas de servicios públicos y decorar sus casas con luces parpadeantes al aire libre. Las decoraciones al aire libre son muy populares y mitigan la tristeza. El árbol genealógico tradicional se transporta en camión desde Minnesota. La variedad de cosecha propia es larguirucha, víctima del permafrost.

Hay bastantes fiestas privadas para aquellos que no viajan al aire libre durante las vacaciones. Se podría decir que la temporada comenzó cuando el senador Ted Stevens llegó después de que el Congreso suspendiera la sesión, para celebrar su 60 cumpleaños y casar a su hijo. Su personal de Washington lanzó una gran fiesta para el senador en el Westward Hilton. Colocaron 80 fotos del cumpleañero por todo el salón de baile y lo invitaron a unirse a ellos en una animada lata para diversión de los 500 invitados. El Westward Hilton es el sitio del Petroleum Club, donde naturalmente todos los petroleros se reúnen para intercambiar historias y tratos.

Uno de los 'dos' más esperados de la sociedad es la fiesta anual de villancicos organizada por el gobernador y la Sra. Walter J. Hickel en su casa muy contemporánea en Turnagain Arm. Quizás recuerde a Hickel como el Secretario del Interior que tuvo el buen sentido de dejar el gabinete de Nixon mucho antes que Watergate. Una característica de la canción de Hickel es la tarta de manzana caliente que el propio gobernador prepara con frutas de sus propios árboles (toda una hazaña cultivar manzanas en el borde del Ártico).

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Hornear es un pasatiempo de Hickel que su hijo, Joe, ha convertido en una carrera. Hornea todos los pasteles para el Capitán Cook, propiedad de la familia, y en Navidad se le puede ver con su gorro de chef dando los toques finales a un pueblo de pan de jengibre decorado con mazapán en el vestíbulo principal. Este año, por primera vez en una década, toda la progenie de Hickel, seis hijos con familias, estarán disponibles para Navidad.

Cada dos años, Margot y Bob Denny ofrecen un elegante buffet navideño en su casa de estilo tudor inglés en la ladera de la montaña. La casa Denny tiene un impresionante atrio y un jardín interior, un punto focal para el entretenimiento. Puede ver el lugar de exhibición en la edición de enero de Town & Country cuando se presentará a la élite de Anchorage. Este año, los Denny se van a su casa de Phoenix para celebrar las fiestas, pero antes de irse lanzaron una gala para el Consejo de Asuntos Exteriores.

La noche más glamorosa de la temporada será la fiesta de Nochevieja de gala de Evangeline y Robert Atwood en su increíble mansión sureña con vista a Cook Inlet. Es el editor y editor de The Anchorage Times, y el padre de la estadidad. Nació en Skagway, es autora y reconocida autoridad en la historia de Alaska. Los Atwoods piden a sus invitados que proporcionen el entretenimiento y, según tengo entendido, algunas de las parodias son tours de force. Este asunto de la víspera de Año Nuevo ha estado sucediendo desde antes del terremoto de 1964, cuando la antigua casa de los Atwood se hundió en el agua el Viernes Santo por la tarde.

Por supuesto, la Navidad en el monte es otra historia, aunque el aura de Nanook del Norte casi ha desaparecido. Mi amigo médico ruso-esquimal, Ted Mala, me dice que los nativos ya no corren en trineos tirados por perros, con lanzas listas para cazar alces, caribúes, osos y morsas. Ahora usan motos de nieve y viven en cabañas de Quonset. No queda ni un iglú en Alaska, y las carreras de trineos tirados por perros se han convertido en un deporte para profesionales. Al propio Ted le gusta la tradición. Su padre fue el esquimal simbólico de Hollywood en los años 40, protagonizando junto a Dorothy Lamour películas épicas sobre el Norte. Para Navidad, Ted hornea un complicado pan de frutas ruso que reparte generosamente.

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Los nativos todavía hacen su helado, una vez una mezcla de grasa de alce, caribú o reno, mezclado con aceite de foca y aromatizado con bayas bajas. Pero, lamentablemente, hoy en día a menudo preparan el manjar con Crisco, frutas enlatadas o escaramujos y aceite de oliva, y luego lo introducen en el congelador. El castor, el pescado seco, la sopa de alces y la perdiz nival asada (ave del estado de Alaska) todavía pueden estar en el menú, pero los esquimales ya no comen mucho oso o 'muktuk' (grasa de ballena cruda). Dado que recibieron sus cheques de dividendos permanentes del estado, $ 1,000 cada uno, pueden pagar pavo congelado como el resto de nosotros.

Durante las semanas previas al 25 de diciembre, el Destacamento 2 de la Fuerza Aérea de los EE. UU. Del 11 ° Escuadrón Meteorológico cae en un pequeño pueblo a una docena de millas al norte de Fairbanks en el interior. En North Pole se encargan de que Santa Claus responda a todas esas cartas de niños de todo el país. La Fuerza Aérea también organiza una Operación Villa Ártica, llevando una bolsa llena de regalos y golosinas al borde del mundo. Santa Claus salta de un helicóptero. De regreso a la base principal en Anchorage, la Fuerza Aérea también trae a 200 personas mayores para el programa de alegría navideña Sourdough Grandparents. Las festividades de la base apartan la mente del contingente de 20.000 hombres del reloj ruso, razón por la cual están todos aquí.

En Prudhoe Bay, donde la compañía de servicios de tuberías, Alyeska, mantiene el flujo diario de 1,65 millones de barriles bombeando a lo largo de la línea de 800 millas desde North Slope, la tripulación merece un trato especial y lo recibe. El catering es lujoso: langosta de Maine, rosbif, pavo con todos los adornos están en el menú. Probablemente la comida en Prudhoe sea la mejor del estado. Los trabajadores del oleoducto deben estar bien alimentados para enfrentar ese clima de menos 50 grados y vientos de hasta 70 millas por hora. La Navidad, a pesar de todas las comodidades que ofrece Alyeska, es un asunto sombrío en el lejano Ártico.

El sol se pone en Prudhoe en noviembre y no vuelve a salir hasta la primavera. No es tan triste en Anchorage, pero diciembre no es el mejor mes de Alaska. Para esta dama de Filadelfia, puede deprimir los ánimos y hacer que anhele mi hogar y todos ustedes. La mayoría de nosotros estamos guardando nuestras emociones de celebración para el 3 de enero, el 25 aniversario de la estadidad. Ahí es cuando el regocijo será ilimitado. Mientras tanto, cuente sus bendiciones bajo el sol y una feliz Navidad de

Tu madre