Alimentos más inteligentes: ¿La gran agricultura significa una mala agricultura?

En pleno verano, los campos de flores silvestres florecen en la granja de Tony Thompson en Minnesota: coneflowers de cabeza gris, phlox y trébol blanco de la pradera. Esas plantas están diseñadas para hacer más que embellecer. Evitan la escorrentía del agua y bloquean los nutrientes, como el nitrógeno y el fósforo, que se derraman y contaminan el río Mississippi.

Es el tipo de agricultura que inspira al tipo de personas que compran en Whole Foods. Es decir, hasta que les diga que Thompson cultiva 3,000 acres de maíz y soja a partir de semillas genéticamente modificadas. Eso clasifica a Thompson como un agricultor industrial, y en los debates actuales sobre agricultura, lo grande generalmente es lo mismo que lo malo.

El tamaño, como dicen, no lo es todo. Como forma abreviada, la ecuación grande es igual a malo. Pero oculta una verdad incómoda: muchos pequeños agricultores no adoptan prácticas sostenibles (los agricultores amish que conozco, por ejemplo, aman sus pesticidas) y algunos grandes agricultores son administradores creativos y responsables de la tierra. Tony's es una operación fantástica, dice Helene Murray, directora ejecutiva del Instituto de Agricultura Sostenible de Minnesota. Y resulta que cultiva mucho maíz y soja.



Thompson, de 57 años, es un agricultor de quinta generación. Su familia llegó a la ciudad de Windom en el suroeste de Minnesota después de la Guerra Civil en busca de estabilidad económica y política. La granja de Willow Lake de la familia siempre fue grande. Hasta finales del siglo XX, también se diversificó. Los Thompson criaban ganado para carne y productos lácteos, así como pavos, ovejas y cerdos. Pero en la década de 1970, la política global, los incentivos federales y el creciente apetito por los cereales hicieron que el maíz y la soja fueran los cultivos más rentables.

Cuando era joven, Thompson era, como muchos de nosotros, un idealista. Describe desafiar la paciencia de su padre con sus grandes planes para hacer la transición de la granja a prácticas de cultivo orgánico. Pero cuando asumió el cargo, comenzó a comprender que el éxito en la agricultura se trata de encontrar un equilibrio entre la sostenibilidad económica y ambiental.

Sé que estoy enviando maíz a una corriente de productos básicos sobre la que tengo muy poco control y muy poco conocimiento, admite Thompson. Pero me he pasado la vida tratando de entender los márgenes, tratando de frenar la próxima gota de lluvia y ayudar a que esa gota produzca una pequeña flor para un pájaro. Quizás sea menos emocionante hablar de ello. Mi única oportunidad de hacer cambios es con las herramientas que tengo en la granja.

La granja de Thompson no es orgánica como alguna vez soñó que sería. De hecho, después de estudiar la literatura científica, se siente más cómodo usando semillas genéticamente modificadas. Las recompensas inherentes a la soja tolerante a herbicidas superan los riesgos, dice. Si bien tiene algunas preocupaciones sobre el maíz transgénico, dice, la tecnología predominante es un buen camino, quizás el mejor disponible en este momento. Esto cambiará. Nosotros aprenderemos.

Aún así, Thompson tiene muchas herramientas para mejorar la sustentabilidad ambiental de su granja.

Utiliza una técnica llamada labranza en crestas, que funciona así: en lugar de arar los campos con un tractor grande, construye una cama estrecha y elevada para sus cultivos. Eso le permite remover tramos más pequeños de tierra, manteniendo el dióxido de carbono incrustado en el suelo en lugar de liberarlo al aire. Las crestas también le permiten a Thompson aplicar fertilizante a las plantas con precisión, lo que significa que puede usar un 10 por ciento menos de fertilizante y aún así obtener el mismo rendimiento. Y las crestas evitan que los productos químicos se escurran y entren al agua subterránea, donde pueden poner en peligro arroyos y ríos.

Para disuadir aún más la escorrentía de agua y fertilizantes, Thompson ha construido amplios amortiguadores entre sus campos. En ellos ha plantado flores, como la equinácea de cabeza gris, y pastos autóctonos de la pradera. Las plantas evitan que el agua llegue al río: si la hierba no estuviera allí, la tierra fluiría directamente hacia el río y permanecería suspendida hasta el golfo de México, dice Thompson.

Esos amortiguadores también atraen a polinizadores como mariposas, abejas y pájaros. Ni la soja ni el maíz necesitan polinizadores, explica Victoria Wojcik, directora del programa de investigación de la organización sin fines de lucro Pollinator Partnership en San Francisco. Como resultado, especialmente cuando el precio del maíz es tan alto como lo es ahora, es difícil incentivar a los agricultores de productos básicos a cultivar las plantas que sustentan a los polinizadores: lo que es único es que Tony crea este paisaje sin ningún beneficio para él ni para su fondo. línea.

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Thompson también ha experimentado con la diversificación de lo que cultiva en la granja. A lo largo de los años, a medida que el precio del maíz y la soja subía y bajaba, intentó cultivar cereales especiales para los japoneses que se convierten en tempeh y natto; palomitas de maíz, que empaquetaba en la finca; y trigo de especialidad, que molió.

El trabajo fue gratificante, dice Thompson, incluso divertido. Pero las primas que le pagaron para que creciera ni siquiera sumaban el salario mínimo por el tiempo invertido.

Los agricultores como Thompson se encuentran esencialmente en la misma situación que muchos negocios de Main Street: ¿Tiene más sentido producir más y venderlo a un precio más bajo? ¿O es más inteligente producir más productos artesanales para vender a un precio superior? Ha habido más estabilidad en mi vida en el negocio del maíz y la soja, dice Thompson. Cada vez que probamos un producto nuevo, encontramos riesgos que no podíamos afrontar. Y recuerde: la estabilidad es lo que atrajo a los Thompson a Minnesota en primer lugar, hace 150 años.

El trabajo de Thompson ha atraído la atención local. En 2011 ganó el Premio Siehl a la Excelencia en Agricultura de la Universidad de Minnesota, que reconoce a las personas que han realizado contribuciones extraordinarias a la producción de alimentos. Dentro de su comunidad, se le considera un líder y un sabio. Cada agosto, Thompson realiza una cumbre de agroecología en la granja y da la bienvenida a cientos de residentes y estudiantes de agricultura. (En el evento de este año, Thompson sirvió 800 comidas de alimentos 100 por ciento de origen local). Pero está lejos de ser un nombre nacional como Joel Salatin, el granjero más famoso de Estados Unidos gracias al bestseller de Michael Pollan El dilema del omnívoro, o incluso al productor de carne de cerdo Bev Eggleston, cuyo nombre adorna el menú de muchos restaurantes de Washington.

Las nuevas granjas pequeñas pueden ayudar a revitalizar la agricultura y se merecen campeones. Pero los agricultores a gran escala que trabajan por la sostenibilidad también merecen una plataforma. Nos guste o no, esos agricultores cultivan los productos básicos que alimentan (y alimentan) a nuestro país y al mundo. Los pequeños cambios incrementales que hacen pueden tener un impacto dramático, tal vez más de una docena o incluso un centenar de pequeñas granjas que se adhieren a estrictos estándares ambientales.

¿Puedes ser grande y bueno? pregunta Murray del Instituto de Agricultura Sostenible de Minnesota. Tony lo está intentando.

Black escribe Smarter Food mensualmente. Ella es una ex empleada de la sección de Alimentos con sede en Brooklyn. En Twitter: @jane_black .