Para algunos enólogos de Napa, lo más grande no es necesariamente mejor


Miembros de la industria del vino y los medios de comunicación vinieron de todo el mundo para asistir al estreno del Valle de Napa del mes pasado, donde probaron los vinos de la región y ofertaron por botellas especiales de la cosecha 2013. (Bob McClenahan / viticultores de Napa Valley)

Un trapecista del Cirque du Soleil con poca ropa vertió burbujeante desde una variedad de poses en Frank Family Vineyards. Mientras tanto, Jean-Charles Boisset, el extravagante francés de Napa Valley, presidió una estridente fiesta de Napa Gras en Raymond Vineyards con bailarines burlescos y montañas de macarons. Degustaciones más tranquilas en salones y centros turísticos de todo el valle ofrecían vinos fluidos y difíciles de encontrar que se venden en los tres dígitos o más.

Este fue el estreno de Napa Valley, una bacanal anual de febrero que culminó con una animada subasta de vinos especiales de la cosecha de 2013 en el campus Greystone del Culinary Institute of America en St. Helena, California. Asociación de Vinateros del Valle.

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Sin embargo, aunque lo exagerado define el Valle de Napa, muchos enólogos están hablando de moderación. Durante una semana en el valle, incluso en Premiere, pedí a varios enólogos que describieran el estilo actual del cabernet sauvignon de Napa. Muchos dijeron que se están moviendo hacia un estilo de vino clásico más moderado con alcohol moderado, el estilo que hizo famosa a Napa en la década de 1970, y se aleja de los vinos de culto de éxito de taquilla de frutas populares en las décadas de 1990 y 2000.

En mi opinión, sería un avance positivo. Pero los enólogos no fueron de ninguna manera unánimes, y mis degustaciones incluyeron muchos vinos que continúan con el estilo más nuevo y más grande.

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Ese nuevo estilo surgió en la década de 1990 después de que muchos de los viñedos del Valle de Napa fueran replantados durante la epidemia de filoxera. Con la oportunidad de empezar de nuevo, los viticultores plantaron vides más juntas, instalaron riego por goteo y comenzaron a enfatizar los bajos rendimientos y otras técnicas de viñedo centrándose en la maduración de las uvas tanto como fuera posible. Esos cambios ahora se consideran revolucionarios o controvertidos, según con quién hable. Más importante aún, la definición de maduro cambió: las uvas ya no se cosechaban con un cierto nivel de azúcar, sino por madurez fenólica, cuando las semillas se volvían marrones y los taninos de las pieles de las uvas ya no eran astringentes.

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El mercado también impulsó el nuevo estilo. Los vinos más grandes obtuvieron mejores puntuaciones de los críticos. Los consumidores también les dieron la bienvenida: los vinos más maduros, afrutados y potentes atrajeron a los golosos estadounidenses. Los precios se dispararon incluso por encima de los niveles de alcohol.

Pero ahora muchos enólogos (y críticos de vino) argumentan que estos vinos son desequilibrados y, a menudo, desagradables. Y dicen que pueden reducir los niveles de alcohol sin dejar de alcanzar la madurez en las semillas y hollejos de la uva, gracias a las mejoras en las técnicas de los viñedos.

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Somos mejores en nuestros viñedos y hemos descubierto cómo obtener la madurez fenólica sin los altos niveles de azúcar que conducen a un alto contenido de alcohol, dice Michael Scholz, enólogo de St. Supéry Vineyards. Scholz dijo que Napa se está alejando de los vinos más fuertes de la década de 1990, aunque no necesariamente de regreso a la naturaleza tánica y austera de los vinos elaborados en las décadas de 1970 y 1980.


Aron Weinkauf, enólogo y gerente de vneyard en Spottswoode Estate Vineyard & Winery en St. Helena, California, sirve uno de los cabernets disponibles para degustación a ciegas. (Bob McClenahan / viticultores de Napa Valley)

El estilo estadounidense siempre es extremo, dice Philippe Melka, un francés que es el enólogo más buscado de Napa en la actualidad. Hemos hecho los extremos, desde la elaboración de vino austero hasta la elaboración de vinos de postre. Ahora estamos tratando de hacer vinos que tengan sentido.

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Entrevisté a Melka en un sofá al aire libre en Meadowood, un lujoso resort cerca de Santa Helena, donde estaba organizando una degustación de los diversos vinos que elabora o consulta. Fuimos interrumpidos con frecuencia por besos y joyas ruidosas cuando sus muchos admiradores se apresuraron a saludar.

La definición de madurez está cambiando, dijo, y señaló cambios en el paladar estadounidense. Ahora usamos más vinagre y acidez en nuestra comida, y nuestro gusto por el vino también está cambiando.

Mientras probaba rápidamente varios de los vinos de Melka, pasando mi brazo entre la multitud para tomar una pequeña muestra aquí y allá, tuve la impresión de que él hace vinos en ambos estilos, algunos más grandes, otros con más delicadeza. Pero todos tienen una suavidad y una textura que rezuman lujo.

No todo el mundo se está moviendo hacia un estilo más sobrio de cabernet sauvignon. Donn Chappellet, uno de los pioneros del cabernet de Napa Valley, se apega a lo que él llama un estilo más accesible, en lugar de los vinos tánicos que hizo a finales de los sesenta y setenta. Sin embargo, reconoce que la gente está elaborando vinos como solíamos hacerlo.

Es interesante que la gente esté volviendo a lo que hicimos originalmente, dijo Molly Chappellet, esposa de Donn.


El Culinary Institute of America en St. Helena, California, organizó la degustación y subasta de barriles de 2015 en Premiere Napa Valley. (Bob McClenahan / viticultores de Napa Valley)

Y el dúo de padre e hijo de Nils y Kirk Venge, cuyo apellido es sinónimo de cabernet del Valle de Napa, elaboran vinos de diferentes estilos. Nils, el padre, hace un cabernet al estilo de Burdeos con una acidez vibrante bajo su etiqueta Saddleback Cellars. Kirk produce un cabernet exuberante y afrutado de estilo nuevo en Venge Vineyards. No se disculpa por ello, como debería ser.

Hago vinos con un estilo más maduro y moderno, dijo. Es posible que se curven antes, lo que significa que es posible que no envejezcan tanto como los vinos de su padre, pero ahora son geniales.

¿Pueden coexistir estos estilos? ¿Ganará uno sobre el otro? Como dice Philippe Melka, es un momento emocionante para disfrutar del cabernet de Napa.

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