Origen: lechuga a la que no le importa el frío

Teniendo en cuenta que las verduras de hoja verde y yo nos distanciamos un poco durante el tramo cargado de proteínas, grasas y carbohidratos entre el Día de Acción de Gracias y el Día de Año Nuevo, programé inteligentemente una visita a Endless Summer Harvest para fines de diciembre.

La granja de Purcellville produce lechugas y verduras de ensalada hidropónicas perfectas durante todo el año y las vende a los chefs del área de Washington, tiendas de comestibles especializadas y clientes del mercado de agricultores, incluso durante el invierno.

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La copropietaria de Endless Summer Harvest es Mary Ellen Taylor, de 50 años, una pelirroja efusivamente alegre que tiene mucho de qué alegrarse. El pesimismo económico que ensombrece las noticias todos los días parece haber pasado de largo.



¡Estoy viviendo el sueño! dijo efusivamente mientras pasábamos hileras de berros, rúcula y varios tipos de lechuga (mantecosa, roble rojo, lechuga romana, frisee), la mayoría del tamaño de una pelota de béisbol.

Hacemos 4.000 cabezas a la semana como mezclas en bolsas o cabezas vivas, y vendemos 4.000 a la semana. La lechuga debe salir al mercado, porque una semilla germinada está esperando para ocupar su lugar. Puedo llevar eso al banco, porque tengo flujo de caja todo el año.

Se cosechan tres cabezas de lechuga mantecosa con las raíces intactas en Purcellville, VA. (Katherine Frey / TEQUILA)

Prístinas cabezas de lechuga viva unidas a sus raíces en un compacto 11 / 2El cubo de pulgadas se vende por $ 5, al igual que las mezclas de bolsas de siete onzas.

Taylor dice que su lechuga viva sabe más fresca que las cabezas empaquetadas estándar porque las plantas pueden sostenerse por sí mismas después de ser vendidas.

No hay ningún deterioro que provenga de ser cortado de su fuente raíz, explica. La lechuga no está prelavada, porque no hay nada que lavar, ni suciedad, ni pesticidas, y por tanto no sufre el deterioro que provoca la exposición al agua.

Las lechugas vivas, refrigeradas en bolsas que les permiten respirar pero las protegen del aire frío, duran tres semanas; las mezclas en bolsas tienen una vida útil de dos semanas.

El negocio va tan bien que Taylor planea agregar un invernadero de 20,000 pies cuadrados en la primavera junto a los dos invernaderos de 6,000 pies cuadrados que ya tiene, que estima que al menos duplicarán su producción. Los dos invernaderos ocupan un cuarto de acre de espacio y producen el equivalente a una granja de 12 acres, dice, pero sin la mano de obra, el equipo y el riesgo que implica una operación de cultivo en tierra.

No tengo que pensar en perder la mejor parte de mi cosecha por venados o plagas, y no hay viento, sequía o inundación de qué preocuparse, dice Taylor.

Se involucró en hidroponía por casualidad. Mientras recordaba con un viejo amigo en su vigésima reunión de la escuela secundaria hace 13 años, los maridos de las dos mujeres entablaron una conversación sobre la jardinería hidropónica y pusieron en marcha un plan para poner en marcha un proyecto. El esposo de la amiga, David Lentz, tuvo la visión y la tierra en Purcellville; El esposo de Taylor, Wallace Reed Jr., tenía conocimientos de jardinería, ya que era y sigue siendo un cultivador en el Jardín Botánico de EE. UU.

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La empresa comenzó como un concierto de fin de semana, con Lentz y Reed adquiriendo equipos de American Hydroponics, un proveedor en Arcata, California, y un invernadero de un proveedor en Canadá. Desecharon una idea inicial de cultivar tomates y optaron por la lechuga.

Hace unos 11 años, notamos que aparecían conchas de lechuga hidropónica en las tiendas de comestibles, y nuestra investigación indicó que el 90 por ciento de los estadounidenses comen lechuga, dijo Taylor, y agregó que, a diferencia de los tomates, la lechuga crece bien en climas fríos, solo toma de 30 a 40 días para crecer y no es propenso a infestaciones de plagas.

También en ese momento, Taylor fue despedida de su trabajo como directora de ventas nacional para una empresa de consultoría de seguridad y dedicó su energía al crecimiento del negocio de Endless Summer Harvest. Comenzaron a vender en el mercado de agricultores de Purcellville y luego suplicaron que les permitieran entrar en los mercados de invierno de Arlington y Takoma Park.

La perseverancia dio sus frutos. En un momento, Endless Summer Harvest estaba en 12 mercados. Ahora se vende en cinco ubicaciones de ciruela, incluidas las ubicaciones de Penn Quarter de FreshFarm Market (que no abre en invierno) y las ubicaciones de Dupont Circle, donde una clientela leal constantemente compra los greens.

O estamos montando la ola de demanda de productos sin pesticidas o estamos ayudando a crearla, dice Taylor. No hubiéramos tenido este tipo de éxito hace 10 años. Agregaron el segundo invernadero en 2006.

A Taylor, que compró Lentz en noviembre de 2010, le encanta recitar designaciones de tres letras para explicar la hidroponía. Utiliza una técnica de película de nutrientes (NFT) para cultivar su cultivo y un sistema informático para mantener un entorno agrícola controlado (CAE), y planea implementar una técnica de flotación en balsa (RFT) en el nuevo invernadero.

La NFT, en términos sencillos, es la siguiente: las semillas se germinan en cubos a base de petróleo, una semilla por cubo. Luego pasan 10 días bajo lámparas en un vivero en el lugar, después de lo cual son lo suficientemente grandes como para transferirlos al invernadero. Allí, los cubos de raíces se colocan en largas hileras de canalones de PVC hasta la cintura, y una película constante de agua recirculante rica en nutrientes los nutre durante 30 a 40 días, hasta que las plantas son lo suficientemente grandes para cosechar.

(En el RFT, las plantas crecen en estanques flotantes en una rotación continua eficiente, algo así como autos que atraviesan un paseo agradable en un parque acuático; las plantas comienzan como semillas al comienzo del recorrido).

Una computadora lo regula todo: las 43 luces de sodio de alta presión y el calentador que mantienen la luz y la temperatura veraniegas; las telas de sombra que bajan por la noche o cuando hace demasiado sol afuera; el pH, el equilibrio de nutrientes y el flujo del agua y el sistema hídrico; y dióxido de carbono emitido al aire para impulsar el crecimiento.

La hermana, el padre y el esposo de Taylor ayudan, junto con 12 empleados de medio tiempo a los que ella se refiere como un escuadrón de madres de mujeres altamente educadas que tenían trabajos de alto poder y ahora están jubiladas o están criando familias en el condado de Loudoun.

Es el nepotismo en su máxima expresión. Pagamos mucho más que el salario mínimo, pero no se acerca a lo que aportan. Llegan a tiempo, trabajan, no se envían mensajes de texto, se cubren entre sí y reclutan si hay rotación, lo cual es raro, se jactó Taylor mientras llenaba mis brazos con bolsas de lechugas, microverduras y grandes racimos de lechugas. albahaca genovesa dulce, a la que ella se refiere como cuatro dólares de lujo.

Teniendo en cuenta que cada planta de albahaca, si se mantiene adecuadamente, durará meses, es una ganga en comparación con las pequeñas cajas de plástico que se venden en las cadenas de supermercados por $ 3.

Me gustó especialmente la acedera roja de Taylor, cuyas hojas veteadas de color rojo remolacha se parecen a las de las acelgas. De vuelta a casa, los combiné con sus berros en una sopa que resalta los matices terrosos y cítricos de las verduras. Las hojas arrancadas, las chalotas, el ajo, el caldo, un poco de curry en polvo y una papa en cubos (para espesar) se metieron en una olla para una cocción rápida, luego en una licuadora antes de terminar con la crema, decoradas con acedera y servidas; 40 minutos de principio a fin.

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Siguiendo el ejemplo del chef Johnny Monis en Little Serow en Dupont Circle, preparé una ensalada tailandesa de pollo y camarones molidos cocidos, salsa de pescado, pasta de curry, cebolla roja, cebolletas y cilantro y la serví con una variedad de hojas vibrantes de Endless Summer Harvest. , para ser utilizado como envoltorio para enrollar cucharadas de la mezcla picante.

Cuando pague más por la calidad, deje que los verdes brillen. Evite los aderezos pegajosos e ingredientes extraños. Para la ultra simple ensalada italiana de un tazón que hago en casa todo el tiempo, me cuido de vestir bien cada hoja en un tazón grande y colocarlas una a la vez, como pétalos de una flor abierta, en un plato. Apilo tomates secados al sol y cebollas rojas en el centro y termino con un poco de queso parmesano. Los micro tatsoi de Taylor y las hojas de girasol añaden un toque sabroso.

Honestamente, no puedo afirmar que el resultado de probar recetas para ensaladas verdes fue recibido con el mismo entusiasmo en mi casa que las ofertas recientes de chocolate y bistec de costilla. Aún así, después de nuestras seis semanas de excesos, Endless Summer Harvest logró darle un giro brillante al cambio de hojas nuevas para el nuevo año.

RECETAS:

Ensalada italiana de un tazón

Ensalada tailandesa de pollo y camarones

Sopa de acedera roja y berros

La columna Origen de Hagedorn se publica mensualmente en Alimentos.