MAÍZ DULCE

Nota del autor: Sí, obtuve esta tarea por mi nombre, ¿de acuerdo? Puedes dejar de reírte ahora y empezar a leer.

El sonido es ensordecedor, como millones de guijarros que se estrellan contra el cristal de una ventana a dos pulgadas de tu oído. Olas de pequeños 'guijarros' amarillos, naranjas y blancos pasan bailando, temblando tan rápidamente que parecen una neblina anaranjada temblorosa.

'Ese es el tamiz', grita el superintendente de planta George Saunders por encima del estruendo. 'Hace vibrar el maíz dulce para quitar el almidón'.



Esta es la producción diaria de maíz dulce en Farley Foods USA, una empresa de dulces de 125 años con cuatro plantas en el área de Chicago. El maíz dulce es el producto más vendido de la compañía para Halloween, y Saunders y su compañera superintendente Maryanne Bandur están observando atentamente los granos temblorosos a medida que pasan.

Los caramelos tricolores se forman vertiendo tres capas de relleno tibio en abolladuras en forma de triángulo hechas en una bandeja de maicena tamizada. Una vez que el caramelo se enfría, se retira y cualquier exceso de almidón debe eliminarse. Como observan Saunders y Bandur, 4,5 millones de granos tricolores ya se han agitado, traqueteado y rodado. Quedan otros 4,5 millones para el final del día.

Y eso es solo en una planta de Farley. Brach's, considerado el fabricante original de maíz dulce a partir de fines de la década de 1920, puede producir 30 millones de granos al día.

Todo esto convierte a Chicago en la capital mundial del maíz dulce. Si tuviera un dólar por cada pequeño grano fabricado en esta ciudad cada año, podría pagar una buena parte del déficit anual de EE. UU.

Todos esos pequeños granos también están ayudando a establecer un gran récord en las ventas de dulces de Halloween. La industria de los dulces espera que este Halloween sea un récord: $ 900 millones en ventas, un 6 por ciento más que el año pasado.

El maíz dulce es, sin duda, el dulce de Halloween por excelencia; ciertamente supera en ventas a cualquier otro regalo de Halloween que no sea de elección, según Farley's y Brach's, y gracias a la nostalgia de los baby boomers por las golosinas de la infancia, está disfrutando de un año de auge en las ventas.

Pero también lo son todos los dulces que no son de chocolate, y no solo en Halloween.

Los estadounidenses, que anhelan sus golosinas pero se vuelven locos por la grasa, han evitado el chocolate graso (14 gramos de grasa en una barra de chocolate con leche de Hershey, por ejemplo) a favor de los dulces sin azúcar y sin grasa como el regaliz, las gominolas y los caramelos afrutados. y maíz dulce. Las bolsas de maíz dulce proclaman con orgullo 'un alimento sin grasa'.

'Los caramelos de azúcar están creciendo a pasos agigantados', dice Terri Kaminski, portavoz del fabricante de caramelos Brock and Brach, la empresa que fabrica Brach's, 'mientras que las barras de chocolate se estabilizan'. Solo crecen trozos de chocolate.

Según los datos del Departamento de Comercio, los dulces sin chocolate representan alrededor de un tercio del mercado de dulces estadounidense estimado en $ 12 mil millones, pero sus ventas han superado a las del chocolate durante los últimos cuatro años.

¿Por qué? Pregúntale a los niños. Una encuesta nacional de la Asociación Nacional de Confiteros entre niños de 6 a 11 años que hacen truco o trato encontró que la brecha entre los adictos al chocolate y los no alcohólicos se está reduciendo. El 56 por ciento de los jóvenes dijo que el chocolate era su golosina favorita de Halloween, mientras que el 41 por ciento prefirió las golosinas sin chocolate.

Y no olvides a sus padres. Los adultos han cambiado Halloween de una simple fiesta solo para niños a una extravagancia para todas las edades. Gran parte del crecimiento en las ventas de dulces de Halloween se debe a los adultos que desean divertirse, dice el consultor de dulces Robert Boutin de Knechtel Research, una firma consultora de la industria de la confitería.

“Halloween no ha sido tradicionalmente un negocio muy rentable. Las vacaciones como Semana Santa, San Valentín y Navidad solían generar más ventas de dulces ”, explica Boutin. 'Pero en los últimos cinco o siete años, eso ha cambiado totalmente'.

Ahora, dice Larry Graham, presidente de la Asociación Nacional de Pasteleros, las ventas de dulces de Halloween sacan todo lo demás del agua.

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'Es la fiesta de dulces más grande, incluso en comparación con Pascua, Navidad y el Día de San Valentín', dice Graham.

¿Y adivinen qué sigue siendo un favorito eterno? Derecha. Maíz dulce.

'Es uno de los pocos alimentos procesados ​​que no ha cambiado desde la infancia. Cuando lo pruebas, te transportas de regreso '', dice Solomon Katz, profesor de antropología en la Universidad de Pensilvania y experto en comida y cultura.

A los adultos también les encanta el maíz dulce, agrega Katz, “porque pocos otros alimentos tienen esa consistencia suave pero sin la grasa. Nos gusta esa cualidad que se derrite en la boca '.

'Me encanta, simplemente me encanta', coincide Kristi Lamont, portavoz de la Facultad de Comercio y Administración de Empresas de la Universidad de Alabama. `` En esta época del año tengo casi una necesidad física de pegarlos en los colmillos y andar pretendiendo ser Drácula. ¿No es así como solías comerlos cuando eras niño?

'¿Estás bromeando? Nunca escuché de ese ”, dice Kay Bell, un cabildero de Washington de una compañía internacional de alimentos (que, dice con un suspiro, no hace maíz dulce). Pero a Bell todavía le encantan las cosas, y está convencida de que se come maíz dulce 'como se supone que debe comerse, color por color'.

Lo que nos lleva al tema tan discutido entre los conocedores del maíz dulce: ¿los diferentes colores tienen diferentes sabores?

Si y no.

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Hace setenta años, cada grano de maíz dulce se hacía dejando caer a mano el relleno en moldes de almidón.

Hoy, las máquinas gobiernan.

En la 'cocina' del segundo piso de Farley Foods, cada día se cocinan 50.000 libras de lechada azucarada en hervidores y luego se bombean a Hinkles, tres relucientes cubas de plata donde la mezcla adquiere color y sabor. Hay un Hinkle para naranja, uno para amarillo y uno especial para blanco.

Enormes batidores dentro de los Hinkles agitan las mezclas de colores brillantes, que parecen vasijas gigantes de pinturas al temple para niños.

'Las mezclas de naranja y amarillo se hacen de la misma manera, pero el blanco tiene que hacerse un poco diferente porque está en la punta. Tiene que ser más firme ', explica el superintendente Bandur.

Esto puede explicar por qué algunos afirman que la punta blanca tiene un sabor ligeramente diferente, al menos en textura, de los sabores superiores. 'Tienen razón', dice ella.

Desde allí, el caramelo se envía a una enorme máquina llamada magnate, que deposita chorros de espagueti de cada color, primero blanco, luego naranja y luego amarillo, en las bandejas de los moldes de almidón.

Los granos se dejan secar, luego cada bandeja de dulces se vierte en una cinta transportadora, que lleva los dulces al tamiz vibratorio para eliminar cualquier resto de almidón.

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Luego, a los granos se les da un acabado de prerrecubrimiento y luego un esmalte brillante final.

'Se puede notar el maíz dulce fresco al mirar su brillo. Los aburridos y agrietados son demasiado viejos o se han almacenado incorrectamente, dice Bandur.

Bandur ha trabajado en Farley's durante aproximadamente un año y medio. Cuando empezó, admite, le encantaba el maíz dulce.

¿Sigue sintiendo lo mismo?

Ser realistas.

'Me encantó durante las primeras tres semanas que trabajé aquí. Ahora . . . Dejaré que todos los demás lo compren ”, responde con una sonrisa diplomática.