Agradeciendo a Sarah

Sarah Josepha Hale fue implacable. Quería un feriado nacional del Día de Acción de Gracias y, por Dios, usaría cada ápice de su personalidad, prestigio y el poder de su puesto para conseguirlo.

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Era 1846, y Hale era editora de una revista femenina muy popular, Godey's Lady's Book. El Norte y el Sur se enfrentaban inexorablemente sobre el tema de la esclavitud, y Hale creía que un día de acción de gracias reconocido a nivel nacional podría tener un efecto unificador. Así que escribió cartas, cientos de ellas, durante los próximos 17 años, a los gobernadores de cada estado, a los presidentes, a los secretarios de estado, instándolos a proclamar el último jueves de noviembre como Día de Acción de Gracias.

'Era una genio del marketing', dice la escritora de Nueva Jersey Laura Schenone, autora de 'A Thousand Years Over A Hot Stove' (Norton, 2003), una nueva historia de las mujeres y la comida en Estados Unidos. 'Ella usó su revista para crear un aura emocional alrededor del Día de Acción de Gracias que se centró en el hogar, el hogar y la familia. Publicó historias desgarradoras y dio consejos sobre qué cocinar. Empujó un menú de Nueva Inglaterra, con pastel de calabaza, un pavo asado en el centro de la mesa y verduras en salsa de crema.



También escribió apasionados editoriales, instando a todos los estados y territorios a celebrar la festividad el mismo día 'para que haya una completa reunión moral y social de la gente de América', como escribió Hale en 1860. Hasta que Hale comenzó su cruzada, dice Schenone, Acción de Gracias fue un evento errático, si es que se celebró. Era en gran parte desconocido en el sur; en el norte, variaba de un estado a otro, a veces en octubre o noviembre, pero también en diciembre, según los caprichos de los gobernadores.

Una mujer indomable, Hale quedó viuda cuando estaba embarazada de su quinto hijo. El mayor en ese momento tenía siete años. Como editora de Godey, Hale era una especie de Martha Stewart (menos los escándalos financieros) de su época. 'Fue una creadora de tendencias y un árbitro del buen gusto nacional', dice Schenone.

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Al menos un escritor menciona que Hale pudo incluso haber visitado personalmente al presidente Abraham Lincoln sobre la festividad. Si eso sucedió realmente, a Lincoln le debe haber gustado su idea. En 1863, mientras la Guerra Civil avanzaba, declaró un día nacional de Acción de Gracias el último jueves de noviembre, pidiendo al país que agradeciera las bondades de la naturaleza y se uniera en paz.

Incluso después de la guerra, la idea detrás de las vacaciones continuó. El Día de Acción de Gracias fue visto como un unificador para las oleadas de inmigrantes que ingresaban al país a principios de siglo, dice Schenone. “La festividad fue una forma en que los inmigrantes podían sentirse estadounidenses. La idea de una familia alrededor de la mesa, eso fue lo que imaginó Sarah.

Irónicamente, fue el advenimiento de otra guerra lo que provocó un cambio en la festividad 76 años después. En 1939, el presidente Franklin Roosevelt declaró que la festividad debería celebrarse el cuarto jueves, no el último, para fomentar las compras navideñas más tempranas. En 1941, el Congreso hizo permanente este cambio.

Al investigar su libro en la Biblioteca del Congreso, Schenone también encontró documentos relacionados con ese primer Día de Acción de Gracias con los indios Wamponoag y los andrajosos sobrevivientes del Mayflower.

'Encontré la lista de sobrevivientes y me sorprendió la cantidad de niños cuyos padres habían muerto', dice. De las 18 mujeres casadas que llegaron en el Mayflower, solo cuatro sobrevivieron para ver el otoño de 1621 en Plymouth. 'Estas mujeres fueron sin duda las cocineras que prepararon lo que se ha designado como el primer Día de Acción de Gracias', escribe.

En este primer Día de Acción de Gracias, que se parecía más a un festival de la cosecha que a un día con connotaciones religiosas, Schenone dice que había unos 90 nativos americanos y 55 colonos. De ellos, había cinco niñas adolescentes y 10 niños pequeños, incluidos bebés sin padres.

Solo quedan dos párrafos de evidencia documental que describen ese festival de tres días. Las mujeres cocinaban maíz, aves y bacalao, dice Schenone. Los indios terminaron trayendo la mayor parte de la comida: cinco ciervos.

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Lo que más acecha a Schenone de ese primer Día de Acción de Gracias es el pensamiento de esos 10 niños y bebés. El puñado de mujeres adultas no solo necesitaba cocinar, sino que también tenían que supervisar a esos niños, asegurándose de que no se metieran en las hogueras, en el bosque o en el océano que estaba tan cerca del primer asentamiento.

“Fui a Plymouth y pensé en estas mujeres cocinando esta comida al borde de este enorme océano. Creo que estaban llenos de dolor y pérdida. Fue una época horrible, horrible. No puedes creer lo que pasaron estas personas '', dice, y agrega: `` Fue muy diferente a nuestro Día de Acción de Gracias de hoy, y por eso todos deberíamos estar agradecidos ''.