Los dolores de cabeza del viñedo de Thomas Jefferson

Los enólogos del área de Monticello se refieren con orgullo a Thomas Jefferson como su padre fundador y dicen que su creciente industria cumple su sueño. Pero el jardinero de Monticello, Peter Hatch, se pregunta qué tan serias eran las intenciones de Jefferson de hacer vino en su casa en la cima de la montaña.

'Aquí está', en 1807, dice Hatch de Jefferson, 'plantando 25 variedades de uvas. Uno se pregunta cuán intenso fue su esfuerzo para hacer vino en Monticello, considerando cuántas uvas diferentes cultivó, cuántas de esas variedades eran uvas de mesa en lugar de uvas de vino, y cuántas plantas de cada variedad plantó realmente '.

Es la diversidad de plantaciones de uvas registradas por Jefferson en 1807 lo que hizo que Hatch decidiera ese año específico como la guía histórica para su restauración de los viñedos de Monticello. En el viñedo, como en cualquier otra fase de restauración de los jardines y terrenos de Monticello, la precisión histórica supera cualquier otra consideración, excepto el sentido puro y simple de la jardinería. 'Es una relación un tanto incómoda entre la horticultura y la historia', dice Hatch, que se ha acercado lo más posible a plantar exactamente el tipo de uva que Jefferson estaba plantando en 1807.



Independientemente de que Jefferson imaginara a Monticello como una bodega, de hecho previó un momento en el que los agricultores de Virginia Central podrían cultivar uvas adecuadas para la elaboración de vino. El debate sobre si cultivar uvas nativas americanas o las variedades viníferas europeas se remonta al esfuerzo por cultivar uvas en este país. En la época de Jefferson, era uno u otro, y los horticultores no tenían la ventaja de comprender por qué uno crecía mejor que el otro.

Las uvas nativas americanas, desde las uvas de zorro salvaje que crecen en los bosques de Monticello hasta el dulce y sabroso scuppernong, prosperan en Virginia a pesar de los fríos inviernos, las pudriciones y hongos, y la plaga filoxera. El problema es que el vino que elaboran no se puede comparar en sabor con ninguno de los elaborados con la vid europea. Pero las variedades europeas (chardonnay, riesling, pinot noir, cabernet sauvignon, todas las variedades de la especie vinifera) no pueden soportar las condiciones de cultivo de Virginia. Por más que lo intentó, Jefferson no pudo conseguir que sus variedades de uva de vinificación favoritas crecieran en sus viñedos de Monticello.

Los registros que mantuvo muestran que plantó un viñedo en la década de 1770, lo replantó con cultivares alemanes y franceses en 1807, lo replantó con uvas nativas en 1811 y volvió a plantar uvas nativas y europeas en 1816.

'Constantemente tenía que replantar', dice Hatch. 'Ese detalle sugiere que estaba teniendo problemas con el cultivo de la uva en Virginia Central'.

Algunas variedades funcionaron mejor que otras, y presagian las soluciones elaboradas por los viticultores estadounidenses de hoy. Una uva exitosa que Jefferson llamó la capa de la buena esperanza o alexander, que lleva el nombre del jardinero que la cultivó en la plantación de Penn. Su vino, informa Jefferson, sabía a un buen borgoña.

'Lo que era era un híbrido', dice Hatch. 'Había viniferas creciendo cerca'. Variedades europeas se polinizaron de forma cruzada con variedades americanas, y la nueva planta resultante combinó el sabor de un vino europeo con la resistencia de la vid americana.

Si la uva del cabo de la buena esperanza todavía existe es discutible. Hatch adquirió de la finca Carroll en Maryland ramitas que cree que pueden ser una uva relacionada. Para la mayoría de las otras variedades que crecían en Monticello en 1807, Hatch encargó ramitas al Servicio de Materiales de Plantas de la Fundación en la Universidad de California en Davis, después de realizar un pequeño trabajo de detective hortícola para averiguar qué designaba el lenguaje actual de Jefferson sobre la uva.

Por ejemplo, 'racimo negro', decidió Hatch, era el nombre de Jefferson para el cabernet sauvignon, 'frontignac blanco', su nombre para el moscatel blanco.

Pero no tenía las mismas preocupaciones hortícolas que debieron haber afectado a Jefferson, porque los viticultores de ambos lados del Atlántico en estos días cultivan uvas vinifera en portainjertos de uvas nativas americanas, un matrimonio botánico que proporciona resistencia a la intemperie y a las plagas con el sabor que esperamos que nuestras uvas de vino tengan. Jefferson entendía sobre injertos, pero no parecía verlo como una solución al 'malestar' que infligía a sus uvas.

'Es interesante que Jefferson fuera tan entusiasta del injerto de árboles frutales', dice Hatch, 'pero no se dio cuenta del potencial de injertar portainjertos en las uvas'. Fueron necesarias varias generaciones de intercambios transatlánticos de uva y la casi devastación de la población europea de uvas (que fue víctima de las plagas y enfermedades traídas de América sobre patrones más resistentes) antes de que surgiera la solución internacional al problema.

Doscientas cuarenta plantas de uva ahora trepan por postes de riel dividido cuesta abajo desde el huerto de Monticello. No se cosecharán uvas hasta 1987 e incluso entonces Monticello no producirá mucho de su propio vino. 'Como el de Jefferson, es un viñedo experimental', dice Hatch. 'Podrías mezclar las uvas todas juntas y hacer algo único. Probablemente hagamos un vino, pero solo será para divertirnos ''.