TONY SOTER LLAMA A LOS SHOTS

Si clasifica a los enólogos de acuerdo con la cantidad de vinos sobresalientes que elaboran, la parte superior de la lista está compuesta por enólogos consultores como Helen Turley y Jed Steele, que distribuyen sus talentos entre ocho o 10 bodegas cada año. Al pasar tanto tiempo en la carretera y el teléfono como en viñedos y bodegas, los consultores de élite llevan vidas tan frenéticas que podría confundirlos con los famosos de Wall Street, si no fuera por el polvo de los viñedos en sus teléfonos celulares.

Pero si los consultores forman la cima del montón de vinificación, ¿quién está en la cumbre en Estados Unidos? La cuestión se debate sin cesar: los que valoran la coherencia frente a los más impresionados con la innovación o la prolificidad. Dado que la estrategia favorita de mi familia en debates tan complicados es lanzar una afirmación contundente en el volumen máximo, permítanme simplemente decir que la mano más caliente del vino estadounidense hoy en día es Tony Soter.

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Además de su propio sello, Etude Wines, Soter trabaja en los vinos de Spottswoode, Araujo Estate Eisele Vineyard, Viader, Niebaum-Coppola, Moraga y Dalla Valle. Teniendo en cuenta el calibre de esta línea, a Soter se le puede dar el crédito principal por más vinos excelentes que nadie en Estados Unidos durante la última década.



Al igual que un notable número de los mejores enólogos del mundo, la formación académica de Soter no es en biología o química, sino en humanidades. Estudió filosofía en Pomona College cerca de Los Ángeles, donde se enamoró del vino en catas organizadas por un profesor de clásicos. Después de graduarse, aceptó un trabajo de salario mínimo en Napa como rata de sótano. Los títulos más elevados requerían capacitación técnica, por lo que llenó un solo año con cursos de enología, ciencias de las plantas y el agua, química y viticultura. Después de trabajar en Stag's Leap Wine Cellars y Stonegate, se mudó a Chappellet, donde rápidamente ascendió a enólogo a la precoz edad de 25 años.

El paso a la consultoría comenzó de manera informal. Otros enólogos comenzaron a pedirle a Soter, que tenía fama de ser un genio, que diagnosticara los vinos que habían salido mal. Le gustó la idea de trabajar en una gama más amplia de vinos de la que cualquier propiedad pudiera ofrecer, por lo que antes de cumplir los 30 aceptó un recorte salarial para intentar asesorar a tiempo completo. La búsqueda de variedad ha tenido un gran éxito, ya que Soter, ahora de 44 años, decide cuándo recolectar y cómo manejar cerca de 100 parcelas plantadas con diferentes uvas para sus clientes o para Etude.

Al principio, sus clientes (Hafner, Sequoia Grove y Robert Pepi) eran productores que querían ayuda para prepararse para elaborar sus propios vinos. Hoy, sus clientes son los propietarios de parcelas de élite que buscan su ayuda para actualizar el potencial de sus viñedos. Por su parte, Soter busca oportunidades para elaborar vinos distintivos que extraigan personalidad de sus condiciones de cultivo únicas.

En lugar de impartir un estilo propio, intenta resaltar los variados atributos inherentes a cada viñedo. Así, por ejemplo, el Cabernet de Araujo's Eisele Vineyard es muy suave con muchos taninos maduros, mientras que el Cabernet de Spottswoode presenta una acidez sorprendentemente brillante. Aunque un hipotético 'estilo Soter' requeriría acidificar el Araujo y desacidificar el Spottswoode, él toma como un desafío personal dejar que el sitio se exprese en lugar de doblar el material en un molde extrínseco.

Sin embargo, Soter no acepta el dogma actualmente en boga de la vinificación pasiva, que simplemente deja que el vino se haga a sí mismo. Está perfectamente dispuesto a luchar contra las peculiaridades de añadas particulares para producir vinos consistentes de año en año. Pero nuevamente, el modelo de consistencia se extrae de las características impartidas por el viñedo en particular cuando las condiciones son óptimas, no de un perfil abstracto. Las preferencias personales de Soter encuentran su salida en Etude. Le encanta el Pinot Noir (y también hace pequeñas cantidades de sus parientes Pinot, Blanc, Gris y Meunier) y comenzó su propia etiqueta ya que no podía recomendar que sus clientes invirtieran en estas uvas difíciles y comercialmente peligrosas. La línea se completa con un Cabernet Sauvig non armonioso y bellamente equilibrado. La producción (basada enteramente en uvas compradas) se encuentra actualmente en unas 6.000 cajas y probablemente superará las 10.000.

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Aproximadamente el 75 por ciento de los vinos Etude se venden a restaurantes, lo que irrita a los coleccionistas y a algunos minoristas, pero evita el acaparamiento y brinda oportunidades de degustación para más personas. Todos los lanzamientos actuales son excepcionales y muy recomendados. La disponibilidad de vinos de los proyectos de consultoría también es escasa, lo que requiere una búsqueda activa en las tiendas minoristas o, más probablemente, un viaje a un restaurante. Sin embargo, con la guía de Tony Soter, estas propiedades están lanzando vinos de una calidad asombrosa que merecen una búsqueda. VINO SOBRE MATERIA

Si no puede permitirse el lujo de luchar contra la tristeza del pleno invierno viajando a los trópicos, intente engañar a su reloj interno con un vino que huele a primavera. Hogue Cellars Columbia Valley Fume Blanc 1995 (menos de $ 9) es brillante y crujiente, con deliciosos cítricos, un leve aroma a hierbas y una frescura excitante en el paladar. Perfecto con almejas u ostras, también funcionará bien con la mayoría de platos de pollo y cualquier pescado de sabor ligero.