¡Guau! ¿Por qué es tan caro? Sí, su factura de comestibles es más alta aquí

Washington tiene una merecida reputación por sus altos perfiles, alta presión arterial, altas temperaturas y una distinción que a menudo se pasa por alto y que a menudo se da por sentada: los altos precios de los supermercados.

Los supermercados señalan los costos laborales, de transporte, publicitarios e inmobiliarios como explicaciones; los economistas dicen que es opulencia; los sindicatos y los grupos de consumidores cobran a los minoristas grandes ganancias.

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Al mismo tiempo, el último informe de tendencias del Food Marketing Institute encontró que los consumidores están más interesados ​​en ahorrar tiempo que en dinero cuando se trata de comprar. Y a nivel local, cada vez más supermercados ofrecen artículos especiales de alto precio (Giant tiene planes de incorporar gradualmente 23 nuevas tiendas de alimentos / farmacias de lujo en los próximos 2 1/2 años).



Así que no solo los precios no están bajando, sino que los consumidores parecen no estar preocupados. De hecho, en Washington, los consumidores parecen estar perpetuando la situación a través de su demanda de productos caros y de calidad.

Pero aparte del hecho obvio de que generalmente es más caro vivir en una ciudad grande que en una pequeña, ¿por qué son altos los precios de los alimentos en el área metropolitana?

Las estadísticas comparativas de precios entre ciudades no son fáciles de obtener y, a menudo, no son indicadores absolutos de la situación. Los supermercados, por ejemplo, han criticado durante mucho tiempo las encuestas de la canasta de mercado porque no toman en consideración la calidad y porque a veces se incluyen muy pocos artículos para dar un retrato realista de las estructuras comparativas de precios. Aun así, todas las pruebas disponibles apuntan a una dirección general: los precios de los alimentos en Washington no son bajos.

Según Ann McDuffie, editora del Tampa Tribune, quien ha realizado una encuesta anual sobre la canasta de mercado de editores de alimentos desde 1969, Washington, D.C., es `` consistentemente '' alto, ubicándose en algún lugar entre las cinco ciudades más caras de las 21 encuestadas. La encuesta de junio de este año no fue una excepción; el Distrito fue superado solo por Anchorage, Alaska, por el título de la ciudad más cara de EE. UU. para comprar alimentos.

McDuffie dijo que Washington no tenía ninguno de los artículos menos costosos y tenía el más caro o estaba empatado con el más caro en 14 de los 35 artículos encuestados en la canasta de mercado.

Una encuesta realizada por la Asociación de Investigadores de la Cámara de Comercio Estadounidense. mostró a Washington como la decimocuarta ciudad más cara para comprar alimentos, de las 231 ciudades encuestadas en el primer trimestre de 1984 (el trimestre más reciente en el que se incluyó a Washington). Y aunque no mide las diferencias en los niveles de precios entre ciudades, según el Índice de Precios al Consumidor, los precios de los alimentos en el hogar del área metropolitana de Washington aumentaron un 2,7 por ciento entre julio de 1984 y julio de 1985, el doble que el promedio nacional de 1,3 por ciento.

Es difícil determinar qué factores, si los hay, en los precios de los alimentos de Washington son más importantes; todos están tan interrelacionados.

Un factor obvio es la riqueza. El área de Washington aparece repetidamente como uno de los principales participantes en las encuestas nacionales de ingresos y educación. Según un informe de 1984 de la Oficina de Estadísticas Laborales, por ejemplo, solo los habitantes de Alaska recibían un salario más anual. Las personas con más dinero tienen más dinero para gastar en comestibles.

Lo que hace es crear una mezcla de canasta de mercado con artículos más sofisticados, según Frank Panyko, vicepresidente del Instituto Americano de Distribución de Alimentos, Inc. Además, incluso con artículos de uso diario, los minoristas pueden 'obtener lo que el mercado soportará', Panyko dijo.

Si los minoristas cobran precios más altos porque saben que pueden obtenerlos es un factor que obviamente ningún minorista admitirá. La naturaleza económica estable del mercado de Washington 'nos ha permitido tener un programa de precios bueno y consistente', dijo Larry Johnson, portavoz de Safeway.

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Luego está la situación de mercado única de Washington. A diferencia de la mayoría de las ciudades, que tienen varias cadenas peleando en guerras de precios competitivos, el área metropolitana realmente tiene solo dos jugadores de grandes ligas. Según la última encuesta de Food World, una revista de comercio de comestibles de Columbia, Maryland, que analiza la escena de los supermercados locales, la participación de Giant en el mercado es del 42 por ciento; Safeway's es del 32 por ciento. Aunque recientemente ha ganado impulso en el área de Washington, Jumbo todavía tiene solo el 4.5 por ciento del mercado, según la publicación.

De hecho, el poder de la competencia en el mercado minorista se demostró quizás mejor aquí en 1980, cuando, por primera vez, Washington ocupó el puesto 11 en la encuesta de la canasta de mercado de editores de alimentos. Ese fue el mismo año en que se agregó Magruder's a los cálculos en la encuesta de la canasta de mercado de Washington, contribuyendo con los precios más bajos en 11 de los 35 artículos encuestados. (En cada ciudad, se encuestan tres tiendas de la competencia y el precio más bajo de las tres se usa en la canasta de mercado).

También fue el período de tiempo en el que las tiendas de almacén, como Basics, comenzaron a ingresar al mercado. En la fecha de la encuesta se observó una menor duplicación de precios entre Giant y Safeway y un aumento de las ofertas especiales y las actividades promocionales en comparación con el año anterior.

De hecho, lo que realmente crearía un mercado competitivo aquí, dijo Johnson de Safeway, sería el crecimiento del almacén, las tiendas sencillas, en lugar de otra cadena de tiendas convencionales de servicio completo. Johnson dijo que los almacenes no han aparecido en cantidad suficiente para tener un 'impacto importante'. (Jeff Metzgar de Food World dijo que de alrededor de 600 supermercados en el área, aproximadamente 18 son tiendas tipo almacén).

Otro factor exclusivo del mercado del área de Washington es su base sindical. El Local 400 del Sindicato de Trabajadores Comerciales y de Alimentos Unidos, es el capítulo más fuertemente sindicalizado de la industria minorista de alimentos en el país, según James Lowthers, asistente especial del presidente del Local 400. De los trabajadores comerciales y de alimentos que trabajan en en esta área, el 95 por ciento de ellos pertenecen al sindicato, dijo Lowthers.

Los minoristas señalan repetidamente que los altos costos laborales de esta área son un factor en los costos más altos para el consumidor. La mano de obra es uno de los costos operativos más altos en el funcionamiento de una tienda de alimentos, dijo Barry Scher, portavoz de Giant Food.

Obviamente, los costos laborales son un factor en los costos del consumidor, dijo Lowthers, pero 'creemos que los márgenes de ganancia de una empresa también son un factor'. Si los precios de los alimentos son altos, 'entonces tal vez alguien esté ganando mucho dinero', dijo Lowthers.

Lowthers también señaló el contrato de dos niveles del sindicato, instituido en septiembre de 1983, que coloca a los empleados contratados después de esa fecha en una escala de beneficios y salarios más baja. Lowthers dijo que el nuevo contrato debería reducir los costos laborales de los supermercados de la zona. Scher de Giant dijo que es demasiado pronto para decir qué hará el nuevo contrato con los precios de los supermercados.

En cuanto a los márgenes de beneficio, los supermercados operan tradicionalmente con porcentajes bajos. El promedio nacional para el rendimiento del dólar de los supermercados es actualmente de menos de un centavo por dólar, según Ron Hawkes de la Universidad de Cornell, coautor del informe 'Resultados operativos de las cadenas alimentarias'. Giant ha estado promediando alrededor de 2,5 centavos por dólar, según Metzgar; él, el supermercado y otros observadores de la industria dicen que es un factor de una empresa progresiva y bien administrada y no debido a los precios al consumidor más altos. El rendimiento del dólar de Safeway no es del uno por ciento, según Johnson.

Metzgar dijo que una cadena con sede en Pensilvania llamada Weis Markets, que tiene seis tiendas en Maryland y próximamente abrirá una en Laurel, gana de cuatro a cinco centavos por dólar, aproximadamente cinco veces el promedio nacional. La cadena no tiene unión.

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Otros factores que afectan los precios de los alimentos aquí incluyen los costos de transporte: estamos al final de la línea de distribución, dijo Timothy Hammonds del Food Marketing Institute; muchas áreas de producción están en el medio oeste.

Y luego están los precios inmobiliarios: los de Washington se encuentran entre los más altos del país, según Metzgar. Agregue altas tarifas de servicios públicos e impuestos y la imagen comienza a tomar cierta forma. Pero los costos inmobiliarios, los impuestos y los servicios públicos no se transfieren al consumidor, dice Johnson de Safeway; todos forman parte de los costos operativos generales. Los acuerdos de arrendamiento de Safeway, por ejemplo, 'no han tenido una relación directa con el precio de un galón de leche', dijo Johnson. Las diferencias de precio entre tiendas se deben más a la proximidad de tiendas competitivas en el área, dijo.